RIO CUARTO, Argentina (AP) — Stephane Peterhansel prácticamente aseguró su 13ra corona del Rally Dakar al completarse el viernes la penúltima etapa de la carrera.

El francés Sébastien Loeb ganó la undécima etapa del Rally entre los autos, pero Peterhansel, su compatriota y compañero de Peugeot, se mantuvo en la punta de la tabla general con más de cinco minutos de diferencia.

Loeb consiguió su cuarta etapa de este año entre las ciudades argentinas de San Juan y Río Cuarto, con un tiempo de 3 horas, 21 minutos y 15 segundos en los 292 kilómetros cronometrados.

Superó por 18 segundos a Peterhansel, una diferencia insuficiente para desplazar al apodado "Monsieur Dakar" de la punta de la clasificación general, en la que tiene 5:32 minutos de delantera sobre Loeb.

"Íbamos muy rápidos, muy concentrados. Y bueno, se decide todo por unos segundos, por unos minutos", dijo Peterhansel. "Al atacar en la segunda parte, teníamos 2'50" de ventaja sobre Seb. Sabíamos que era una pista de WRC (Campeonato Mundial de Rallies) y que lo íbamos a perder de vista, pero su pinchazo nos ha dado un respiro. Es casi un honor disputarse la general con Seb. Es rapidísimo, en algunos terrenos más que nosotros, pero así son los rally raid".

Peterhansel, seis veces campeón en motos y seis sobre autos, tiene prácticamente asegurada la corona en el recorrido corto del sábado hasta Buenos Aires.

"Creo que la diferencia es demasiado grande para (remontarla) en la etapa de mañana", dijo un resignado Loeb.

El argentino Orlando Terranova, al mando de un Mini, obtuvo su mejor resultado en el rally con un tercer puesto en su país natal.

En motos, el portugués Paulo Goncalves se adjudicó la etapa en su Honda, con una ventaja de 1 minuto y 9 segundos sobre su compañero de equipo, el español Joan Barreda. Adrien van Beveren, de Yamaha, terminó la etapa en tercera posición a 2 minutos y 38 segundos de Goncalves.

El líder de la general, el británico Sam Sunderland, arribó quinto en su KTM, pero logró mantenerse en la punta de la clasificación y prácticamente se aseguró su primer Dakar.

"En estos momentos tengo treinta minutos de ventaja. Preferiría que fueran tres horas, pero siempre es mejor que treinta segundos", dijo Sunderland. "Empiezo a hacerme a la idea, pero intento no pensar mucho en la victoria. Hay que mantener la concentración hasta mañana".

El Rally Dakar comenzó a disputarse en 1979 por caminos de Europa y África, y se trasladó a Sudamérica en 2009 por cuestiones de seguridad, tras actos terroristas. El rally de 2017 atravesó Argentina, Bolivia y Paraguay en un exigente recorrido de unos 9.000 kilómetros.